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¿Las vacunas servirán contra la variante ómicron? La carrera de los científicos para averiguarlo

·6 min de lectura
Un chico camina junto a un cartel con la imagen del presidente de Zimbabwe,  Emmerson Mnangagwa. El sur de África está en la mira por el brote de ómicron
Tsvangirayi Mukwazhi

NUEVA YORK.- Mientras los países de todo el mundo cortan el tránsito aéreo con el sur de África por temor a un rebrote global de coronavirus, los científicos se apresuran a reunir datos sobre la nueva variante ómicron, sus efectos, y lo que es más importante, sobre la eficacia de las actuales vacunas para protegernos de ella.

Y los hallazgos preliminares pintan un cuadro con luces y sombras. Según los expertos entrevistados, en comparación con las variantes anteriores, ómicron puede ser más contagiosa y más apta para eludir la respuesta inmune del cuerpo, tanto la adquirida por vacunación como por infección previa.

Es probable que las vacunas nos sigan protegiendo de enfermarnos gravemente o de muerte, aunque tal vez hagan falta dosis de refuerzo para la mayoría de la gente. De todos modos, los fabricantes de dos de las vacunas más efectivas, Pfizer y Moderna, ya se preparan para adaptar sus fórmulas de ser necesario.

Pasajeros de un colectivo en Zimbabwe, todos con barbijo. El sur de África es el nuevo foco de atención por el coronavirus
Tsvangirayi Mukwazhi


Pasajeros de un colectivo en Zimbabwe, todos con barbijo. El sur de África es el nuevo foco de atención por el coronavirus (Tsvangirayi Mukwazhi/)

“Realmente hay que estar alertas y prepararse para esta nueva variante”, dice Jesse Bloom, biólogo evolutivo del Centro Fred Hutchinson de Investigaciones contra el Cáncer de la ciudad de Seattle.

“En las próximas semanas seguramente tendremos una mejor idea de cuán contagiosa es ómicron y hasta qué punto es necesario reformular las vacunas”, dice Bloom.

Peor mientras los científicos se abocan a estudiar la variante, países de todo el mundo cancelaron sus vuelos desde y hacia la región del sur de África, donde fue detectada por primera vez. A pesar de las restricciones, el virus ya se manifestó en más de media docena de países de europeos, Australia, Israel y Hong Kong.

La ómicron ya es responsable de la mayoría de los 2300 nuevos casos diarios en la provincia de Gauteng, Sudáfrica, según anunció el presidente Cyril Ramaphosa. A nivel nacional, en la última semana los contagios se triplicaron, y la positividad de los testeos aumentó de un 2% a un 9%.

Vacunación en la India. Los científicos advierten que el coronavirus no parará a menos que se extienda la vacunación en todo el mundo
Rafiq Maqbool


Vacunación en la India. Los científicos advierten que el coronavirus no parará a menos que se extienda la vacunación en todo el mundo (Rafiq Maqbool/)

Los científicos reaccionaron más rápido a la ómicron que ante otras variantes. En apenas 36 horas desde las primeras señales de preocupación en Sudáfrica, el martes pasado, los investigadores analizaron muestras de 100 pacientes infectados, cotejaron sus datos y alertaron al mundo, dice Tulio de Olivera, genetista de la Escuela de Medicina Nelson R. Mandela de la ciudad de Durban.

Y una hora después de la primera alarma, los científicos sudafricanos también iniciaron de inmediato las pruebas para verificar la efectividad de la vacuna contra la nueva variante. A esta altura ya hay decenas de equipos científicos de todo el mundo -incluidos los de Pfizer y Moderna- que se sumaron a la investigación.

Los resultados recién estarán listos, como mínimo, dentro de dos semanas. Pero las mutaciones que contiene ómicron sugieren que las vacunas pueden ser menos efectivas que contra otras variantes, aunque no se sabe hasta qué punto.

Mutaciones y anticuerpos

“En base a todo lo estudiado sobre otras variantes y cepas, tenemos bastante certeza de que estas mutaciones provocarán una caída significativa de la neutralización por anticuerpos”, dice Bloom, en referencia a la capacidad para atacar al virus invasor.

En Sudáfrica, los médicos están viendo un aumento de las reinfecciones de personas que ya tuvieron Covid, lo que sugiere que la variante logra atravesar la inmunidad natural, dice Richard Lessells, infectólogo de la Universidad de KwaZulu-Natal.

La variante ómicron contiene unas 50 mutaciones, incluidas más de 30 en su “espiga”, la proteína de pico que recubre el virus y que el sistema inmune del cuerpo aprende a reconocer y atacar gracias a la vacuna.

Algunas de esas mutaciones ya han aparecido anteriormente. De hecho, se cree que algunas fueron las que potenciaron la capacidad de la variante delta para esquivar la vacuna y otras probablemente la volvieron supercontagiosa.

Los pasajeros esperan en un mostrador de boletos en el aeropuerto OR Tambo de Johannesburgo, Sudáfrica
Jerome Delay


Los pasajeros esperan en un mostrador de boletos en el aeropuerto OR Tambo de Johannesburgo, Sudáfrica (Jerome Delay/)

“Apuesto a que la variante ómicron combina ambos elementos”, dice Penny Moore, viróloga del Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles de Sudáfrica.

Pero ómicron también contiene 26 mutaciones propias en su espiga, frente a las diez de la delta y las seis de la beta. Y es probable que muchas de esas mutaciones hagan que al sistema inmunológico le cuesta más reconocerla y bloquea sus efectos.

Los recuperados de Covid que se aplican apenas una dosis de la vacuna tienden a producir una gama de anticuerpos más amplia que las personas que solo están vacunadas, incluso capaces de reconocer otras versiones del virus.

“La inmunidad híbrida -la que adquieren los recuperados que luego se vacunan- es muy superior, y es altamente probable que sea efectiva contra la ómicron”, dijo Michel Nussenzweig, inmunólogo de la Universidad Rockefeller, Nueva York.

“Ni siquiera con dos dosis de la vacuna hemos visto el mismo efecto, pero tal vez con una tercera dosis podamos alcanzarla”, dice.

Nussenzweig y sus colegas se están preparando para estudiar la efectividad contra la ómicron de las vacunas de ARNm de Pfizer y Moderna, así como las vacunas fabricadas por Johnson & Johnson y AstraZeneca. Esperan tener resultados dentro de un mes.

Cientos de pasajeros procedentes de Sudáfrica fueron retenidos en el aeropuerto de Schiphol, en Ámsterdam, para realizarles pruebas de covid
Reuters


Cientos de pasajeros procedentes de Sudáfrica fueron retenidos en el aeropuerto de Schiphol, en Ámsterdam, para realizarles pruebas de covid (Reuters /)

Si hacen falta nuevas versiones de la vacuna para proteger a la gente de todo el mundo, las empresas deberían asegurarse de que estén disponibles para los países africanos que más las necesitan y no pueden pagarlas, dice el genetista De Oliveira.

“Sudáfrica al menos pudo conseguir sus propias vacunas”, dice el científico sudafricano, pero los países más pobres del continente, como Sudán, Mozambique, Suazilandia y Lesoto necesitarán opciones de bajo costo.

A pesar de la frustración por la desigualdad de acceso a la vacuna en África y el castigo de las restricciones de viaje, los científicos sudafricanos se vieron inundados de solicitudes de secuencias genéticas de ómicron desde Italia, Alemania, Australia y Nueva Zelanda, así como de laboratorios en América del Norte.

Eso se debe a que los investigadores de todo el mundo quieren evitar las conclusiones apresuradas, un error que cometieron cuando apareció la variante beta. Las pruebas preliminares de esa variante tomaron en cuenta solo una mutación conocida, y subestimaron su capacidad para evadir el sistema inmunológico, recordó el doctor Moore. Por suerte, la beta también resultó ser menos contagiosa.

Traducción de Jaime Arrambide

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