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Jardinería extraterrestre: cultivan plantas en el suelo lunar

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Photo credit:  Tyler Jones/UF/IFAS
Photo credit: Tyler Jones/UF/IFAS

La carrera espacial del siglo XXI se juega en un nuevo territorio: el suelo lunar. ¿Qué se puede hacer con una masa tan enorme de suelo estéril que obstruye los dispositivos y amenaza las vías respiratorias de los astronautas? ¿Puede crecer algo de vida en un territorio tan infértil? Tres científicos de la Universidad de Florida han logrado cultivar plantas en varias muestras de suelo lunar recogidas hace más de 50 años por las misiones Apolo, pero la jardinería extraterrestre es un verdadero reto para la botánica.

Las principales agencias espaciales del mundo están dedicando enormes esfuerzos en encontrar nuevos usos para el suelo de la Luna, conocida técnicamente como regolito. Así en la NASA han desarrollado una impresora 3D que funcionará con polvo lunar y en China están dando avances en producir oxígeno y combustible a partir del suelo lunar para un soporte vital extraterrestre. El objetivo en todos los casos es mejorar la autonomía de los astronautas in situ durante las misiones para que no dependan tanto de la Tierra.

Ahora los científicos han logrado cultivar en el suelo de la Luna varios ejemplares de la planta terrestre Arabidopsis Thaliana (conocida como Berro de Thale, una especie de las brasicáceas muy común en la Tierra que suele ser el conejillo de indias de la botánica).

Photo credit:  Tyler Jones/UF/IFAS
Photo credit: Tyler Jones/UF/IFAS

La investigación, publicada en la revista Nature, empleó muestras recogidas por el Apolo 11, 12 y 17, junto con un grupo control de suelo volcánico terrestre con una composición similar. Para favorecer el crecimiento emplearon una solución nutritiva a base de agua como fertilizante. Como era de esperar, la planta creció aún peor en el suelo de la Luna que en entre la hostil ceniza volcánica, pero igualmente logró germinar y crecer.

Las plantas crecieron con enormes dificultades, lentamente y desarrollaron perversiones morfológicas causadas por un estrés severo. El problema, como dijo el Dr. Stephen Elardo, uno de los tres investigadores, a Futurism, es que en la Luna “todo está basado en rocas. Casi no hay carbono, ni agua, ni fósforo, ni nitrógeno… todo lo que necesita una planta”.

El siguiente paso consiste en investigar cómo mitigar la hostilidad de la Luna para poder sembrar vida en el satélite. Tal vez la combinación del descubrimiento de Elardo y su equipo con los desarrollos en China para provocar procesos de fotosíntesis en el suelo lunar pudieran hacer avanzar ambas investigaciones. De momento, se está analizando el suelo lunar para identificar mejor sus deficiencias y poder desarrollar abono extraterrestre, pero ya se ha demostrado que es una vía de investigación fértil y posible.

“Ya no necesitamos llevar toda la tierra con nosotros”, dice Elardo. “Podemos usar el suelo lunar que ya está allí, agregarle algunas enmiendas y, con suerte, estar en condiciones de cultivar”.

Es un avance prometedor para las misiones espaciales de la próxima década, que siguen teniendo como objetivo inmediato volver a la Luna primero (tanto por parte de la Misión Artemis como por los planes de China para adelantarse a la NASA) y llegar a Marte después (de nuevo una competición entre China y Estados Unidos por ser los primeros en colonizar Marte). Pero esta vez la meta no es plantar una huella y una bandera en suelo extraterrestre sino avanzar hacia la colonización del satélite de la Tierra y de su planeta más cercano. Y a partir de ahí, ¿el universo? Para que esto sea posible se necesitará algo más que la mejor tecnología contemporánea, la más antigua: la agricultura.

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