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Helicóptero en Marte marca hito en exploración planetaria

Justin Bachman
·3 min de lectura

(Bloomberg) -- La NASA realizó la madrugada del lunes su primer vuelo en otro planeta, un vuelo corto con un pequeño helicóptero llamado Ingenuity que hizo una demostración de una tecnología que podría resultar crítica para el futuro de la exploración espacial.

El vehículo de casi dos kilogramos ascendió a unos 3 metros sobre la superficie del planeta rojo durante unos 40 segundos, antes de descender de nuevo al suelo.

El helicóptero llegó a Marte junto con el rover Perseverance el 18 de febrero en un dramático aterrizaje de alta definición. A medida que Estados Unidos y otras naciones se preparan para volver a llevar humanos a la Luna y, a la larga, aterrizar en Marte, el uso de drones para evaluar de cerca el paisaje circundante será cada vez más importante.

Los investigadores del Jet Propulsion Laboratory (JPL, por sus siglas en inglés) de la NASA en Pasadena, California, han planeado cuatro vuelos más de Ingenuity durante la misión para demostrar la viabilidad de la tecnología en la delgada atmósfera marciana, un entorno hostil para las naves que requieren aire para su elevación (la atmósfera marciana es 100 veces más delgada que la de la Tierra).

De hecho, volar cerca de la superficie de Marte es equivalente a volar a más de 26.500 metros en la Tierra, esencialmente tres veces la altura del Monte Everest, dijeron los ingenieros de la NASA. El récord de altitud para un vuelo en helicóptero en la Tierra es de 12.500 metros.

Compuesta principalmente de dióxido de carbono, la atmósfera menos densa requiere velocidades de rotación de las aspas de 2.400 rpm para que el helicóptero permanezca en el aire, cinco veces más de lo que se necesita en la Tierra. Los investigadores también tenían solo una estimación de qué tipo de velocidad del viento esperar, que era de alrededor de 13 mph.

Cada prueba posterior será de “mayor riesgo” y de hasta 4,5 metros sobre la superficie porque “queremos extender y comprender la capacidad de este pequeño vehículo”, dijo MiMi Aung, gerente de proyecto de Ingenuity. El vuelo más largo no durará más de 90 segundos.

Los administradores del programa JPL advirtieron que los vuelos posteriores de Ingenuity tienen una buena posibilidad de terminar con la misión por completo, dada la mayor probabilidad de un aterrizaje forzoso. La pequeña nave no tiene forma de enderezarse si cae torcida y no sobre sus cuatro patas.

La NASA comenzó a probar su experimento de aviación fuera del mundo en 2014 y ha realizado extensas pruebas de cámara de vacío para comprender la complejidad de vuelo en Marte, donde hace mucho frío según los estándares terrestres, cayendo a -90° centígrados por la noche.

El Ingenuity tiene dos cámaras, una para la navegación y la otra para tomar las fotografías del terreno, y debe conectarse de forma inalámbrica con Perseverance para transmitir sus imágenes a un orbitador sobre Marte y volver a la Tierra. Los chips también deben aceptar perfiles de vuelo enviados por pilotos de JPL.

“Este es un momento histórico: el primer vuelo desde el planeta Tierra”, dijo Dev Singh, gerente a cargo de la supervisión de drones y robótica de Qualcomm. “Esto es solo un comienzo”.

Nota Original:Mars Helicopter Takes Flight in Milestone for Planet Exploration

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©2021 Bloomberg L.P.